Conocidos comúnmente como osos, son una familia de mamíferos   que se encuentran en casi todo el mundo. Se distribuyen en Eurasia y América del Norte, en las montañas Atlas del norte de África y en los Andes de América del Sur, ocupando un rango de hábitats que abarca desde los hielos árticos hasta las selvas tropicales.

Se caracterizan por su gran cabeza, orejas pequeñas, cortas, redondeadas y erectas, ojos pequeños, mandíbulas poderosas, un cuerpo pesado y robusto y cola corta. Las patas son cortas y poderosas, con cinco dedos provistos de uñas fuertes y recurvadas, no retráctiles. Son plantígrados, lo que significa que apoyan toda la planta del pie al caminar  y pueden desplazarse cortas distancias erguidos sobre las patas traseras. Cuando lo necesitan, pueden ser sorprendentemente ágiles y cuidadosos en sus movimientos. El sentido del oído y la vista no son buenos, pero poseen un olfato excelente. La hibernación, esto es la capacidad de permanecer semidormidos durante la época del año donde el clima es desfavorable, es un fenómeno común, al menos entre las especies de Ursus.

Miden entre 1 y 2,8 metros de longitud total y tienen una masa alrededor de  780 kilos, aunque existen registros de machos de oso polar de alrededor de una tonelada. El macho suele ser un 20 % más grande que la hembra. El pelaje es largo y espeso, y generalmente de un solo color, a menudo marrón, negro o blanco. Como excepciones, el oso de anteojos tiene un par de círculos de pelo blanco rodeando los ojos y el oso panda  tiene un patrón de coloración blanco y negro bien definido.

Generalmente son omnívoros ya que, a pesar de su temible dentadura, comen frutos, raíces e insectos, además de carne.  Los incisivos no se encuentran especializados, los caninos son elongados, los primeros tres premolares se encuentran reducidos o ausentes y los molares poseen una corona ancha y baja especialmente apta para la alimentación omnívora. El Melursus ursinus (oso bezudo)  consume casi exclusivamente hormigas y termitas y Ursus maritimus (oso polar), es la única especie estrictamente carnívora, que se alimenta básicamente de focas.

 

 

 

 

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